Datta Business Innovation | La nube infinita es una fantasía

La nube infinita es una fantasía

15 noviembre 2022
Compartir: Ícono facebook Ícono linkedin

Es demasiado fácil creer en la ilusión del almacenamiento y la transmisión de datos interminables. Pero está destruyendo el mundo natural.

Desde el cambio del milenio, la industria de la tecnología ha gastado miles de millones para conjurar una narrativa seductora de que la nube, un término que la mayoría de las personas no técnicas usan para referirse a todo lo que toca Internet, es ilimitada e ingrávida, que es "más verde", más duradera, y más seguro que las prácticas de almacenamiento de datos analógicos que lo precedieron. Nos han capacitado para cargar, descargar, transmitir, publicar y compartir en infinitum. A su vez, hemos llegado a esperar un acceso continuo e instantáneo al contenido digital en cualquier momento y en cualquier lugar, como si los datos fueran inmateriales.

¿Qué es exactamente la nube? ¿Dónde comienza o termina? ¿Son los cables de fibra óptica los que transmiten nuestros paquetes de datos a través de océanos y continentes? ¿Son las torres celulares y los teléfonos móviles? ¿Son los servidores zumbando en los pasillos de los centros de datos? Desde 2015, he estado haciendo esta pregunta como investigadora etnográfica, siguiendo a técnicos y entrevistando a ejecutivos y residentes que viven cerca de sitios de infraestructura digital. Descubrí que la respuesta depende en gran medida de a quién le preguntes. Para la persona menos técnica, la nube es la totalidad de la red de tecnología de la información y las comunicaciones (TIC). En la industria del almacenamiento de datos, la nube se refiere a una clase específica de centros de datos ultraeficientes llamados hiperescaladores (que constituyen un poco más de un tercio de los centros de datos en funcionamiento), administrados por un puñado de empresas como Google, Amazon Web Services (AWS ), Microsoft, Tencent y Alibaba. En cualquier caso, la nube es una metáfora que usamos para abreviar la complejidad de las infraestructuras detrás de la esfera digital.

Que tantos laicos luchen por especificar qué es la nube habla del deslumbrante éxito del marketing de Big Tech, pero también de su cuidadosa ofuscación de los residuos materiales de la nube. Sin embargo, a raíz de las recientes mega sequías, gigantes incendios, domos de calor y huracanes, esta ilusión de marketing de una nube inmaterial se está evaporando ante nuestros ojos. Gracias al trabajo de activistas, académicos y periodistas, ahora sabemos que la nube calienta nuestros cielos y drena nuestras cuencas hidrográficas. Contamina nuestras comunidades con desechos electrónicos y ruido dañino. Es cómplice del calentamiento global, la desertificación y la intoxicación de nuestro medio ambiente, una época y una fuerza que yo llamo nubeceno (nubes significa “nube” en latín).

La voraz expansión de la nube no se ha enfrentado sin resistencia. En algunas comunidades, los residentes se están organizando, citando la contaminación, las fallas en la red eléctrica, el uso excesivo de la tierra o la falta de creación de empleos como razones para oponerse a la construcción de nuevos centros de datos. Aun así, el crecimiento exponencial de la nube muestra pocas señales de disminución, lo que plantea la pregunta: ¿es demasiado tarde para arreglarlo? ¿Qué reformas se pueden implementar para frenar los crecientes impactos ambientales de la nube? Gran parte del trabajo de los activistas se ha dedicado a responder estas preguntas, pero son menos los que se preguntan: ¿Es la nube un paradigma intrínsecamente insostenible? ¿Debe la nube como la conocemos llegar a su fin, para nuestra supervivencia colectiva?

Entra en el Nubeceno

Los centros de datos son cualquier cosa menos homogéneos. El primer centro de datos que visité no se parecía en nada al elegante paisaje tecnológico cyberpunk que se muestra en las películas o en el contenido de marketing de Google. En cambio, llegué a un edificio de oficinas en ruinas, donde los estantes de servidores parpadeantes estaban dispuestos en filas y columnas opuestas, y el aire frío se bombeaba desde una cámara de aire acondicionado debajo del piso. Un centro de datos típico abarca aproximadamente 100 000 pies cuadrados, pero he estado dentro de instalaciones que son del tamaño de una casa pequeña o tan grandes como un campus universitario. El centro de datos promedio puede consumir tanta electricidad como una ciudad pequeña para alimentar y enfriar su equipo informático, extrayendo energía de las redes eléctricas que en muchas partes del mundo funcionan con carbón. Para mantener nuestras expectativas de disponibilidad constante sin siquiera contratiempos, los centros de datos hacen funcionar generadores diésel en un estado de espera en caliente para suministrar energía en caso de una falla en la red eléctrica. El rastro de dióxido de carbono se complica si observa la huella de la construcción de las instalaciones o las cadenas de suministro de servidores, fuentes de alimentación y otros equipos que deben circular continuamente por los relucientes pasillos de estas instalaciones.

En un esfuerzo por minimizar los costos operativos y reducir su huella de carbono, los centros de datos se alejan cada vez más de los acondicionadores de aire para salas de computadoras (CRAC) convencionales como método de enfriamiento. Se necesita una gran cantidad de energía para refrigerar el aire, por lo que cada vez más operadores recurren a un medio fluido más eficiente para enfriar las computadoras: el agua dulce. Al igual que los humanos, la sed de los servidores solo se puede saciar con agua tratada, debido a los efectos corrosivos de los sedimentos en los componentes electrónicos delicados. Pocas instalaciones reciclan su agua, consumiendo millones de galones por día para mantener la nube a flote. Otros utilizan productos químicos para tratar el agua que circulan por sus instalaciones, vertiendo las aguas residuales resultantes en las cuencas hidrográficas locales con efectos desconocidos para los ecosistemas locales, como ha ocurrido en los Países Bajos. En lugares como el suroeste de Estados Unidos, que actualmente está experimentando una megasequía provocada por el cambio climático, los centros de datos acuden en masa al desierto de Arizona, atraídos por las exenciones fiscales y la legislación favorable a las empresas y aparentemente sin obstáculos por la amenaza catastrófica que representan para las poblaciones y los ecosistemas locales. Allí, los centros de datos están consumiendo agua para enfriar los servidores en cuencas estresadas, mientras se les pide a los agricultores que racionen el agua. Arizona, donde pasé seis meses investigando centros de datos como etnógrafo, no es un caso atípico sino parte de una tendencia más amplia de centros de datos que se arraigan cerca de cuencas hidrográficas vulnerables.

Como parte de la investigación de mi tesis sobre la huella ecológica de la nube, visité y trabajé dentro de centros de datos en Islandia y, dentro de EE. UU., Nueva Inglaterra, Arizona y Puerto Rico. Trabajando como técnico novato, ayudé a desmantelar servidores que llegaron al final de su vida útil garantizada (un promedio de tres años). Desenchufé, desenrosqué y arrastré carro tras carro tambaleante de voluminosos servidores, magnetizando sus unidades para borrar de forma segura su contenido antes de apilarlos en montones de desecho. En las semanas previas a la llegada del camión del subcontratista de eliminación de desechos para llevárselos, vi a mis colegas sustraer valiosos chips o tarjetas gráficas de las carcasas de estas computadoras condenadas, una economía de salvamento en la sombra que ciertamente era ilegal pero no estaba penalizada, dado el destino de los residuos electrónicos. Las Naciones Unidas estiman que menos del 20 por ciento de los desechos electrónicos se reciclan anualmente. Millones de toneladas métricas de productos electrónicos vencidos con componentes tóxicos se desechan informalmente en cementerios de computadoras en lugares como Ghana, Burundi o China, donde los salvadores (a menudo mujeres y niños) los funden para recuperar metales raros, envenenando las cuencas hidrográficas, los suelos y sus propios cuerpos en el proceso.

Aquellos que tienen la mala suerte de vivir en las cercanías de los centros de datos pueden estar sujetos al constante zumbido de los generadores diésel, los controladores de aire de los techos o las unidades de refrigeración, lo que lleva a diagnósticos de hipertensión, insomnio, ansiedad y depresión. Desde Chicago hasta Appalachia y Virginia, las comunidades están usando sus voces para oponerse al escándalo de la infraestructura digital, pidiendo moratorias en el desarrollo de centros de datos, una mayor participación de la comunidad en las decisiones de zonificación y legislación de atenuación de ruido para la industria de los centros de datos. En Chandler, Arizona, estudié a los residentes que se organizan contra la contaminación acústica emitida por Cyrus One, que ha construido un campus de centro de datos junto al Parque Chuparosa y un grupo de comunidades residenciales.

Dado el informe del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático de las Naciones Unidas, la ventana para cerrar los efectos cataclísmicos del calentamiento global se está cerrando rápidamente. Sin embargo, la demanda de TIC sigue creciendo. Este invierno, los europeos superarán los precios vertiginosos de la energía a raíz de la guerra de Putin en Ucrania. Si bien los ciudadanos y las ciudades implementarán el racionamiento de energía para mantener bajos los costos, los centros de datos continuarán funcionando (con generadores diésel si es necesario), una sola instalación que consume la energía equivalente a 50,000 hogares. La situación es similar en otros países. Islandia, que alguna vez se presentó como un refugio de centros de datos por su clima fresco y su red eléctrica renovable, ahora se acerca a los límites de su capacidad de energía debido a la minería de criptomonedas en los centros de datos. En Irlanda, donde los centros de datos consumen alrededor del 14 por ciento de la energía de la república insular, la resistencia de base a los centros de datos está aumentando debido a los apagones continuos y las vastas extensiones de tierra que ocupan. Citando la crisis climática, el espacio limitado y la tensión eléctrica, Singapur implementó una moratoria en la construcción de centros de datos en 2019, que levantó a principios de este año, describiendo estrictos requisitos de sostenibilidad para proyectos futuros.

La Corporación Internacional de Datos, un "proveedor global de inteligencia de mercado" para profesionales y ejecutivos de TI, estima que la capacidad de almacenamiento de datos digitales puede duplicarse o triplicarse para 2030 para satisfacer la creciente demanda mundial de almacenamiento de datos. Para fines de esta década, algunos estiman que las infraestructuras en la nube devorarán el 20 por ciento de los recursos energéticos del mundo. (Estas cifras, sin embargo, son especulativas, provisionales y dependen de esquemas de cuantificación que en sí mismos son muy cuestionados dada la opacidad de las infraestructuras de propiedad privada detrás de la nube y la complejidad de las variables involucradas). El futuro es aún menos seguro: un mundo de metaversos, realidad aumentada o mixta, transmisión de video de 8k, vehículos autónomos, minería de criptomonedas y aplicaciones de inteligencia artificial que consumen mucha energía. Lo que nadie puede decir con certeza es si la frágil red de infraestructuras que llamamos la nube podrá resistir un crecimiento tan explosivo en el contexto de un desastre climático que se intensifica constantemente.

Después de la nube

¿Debemos sostener la nube, incluso cuando devasta nuestras comunidades y ecosistemas? ¿Confiamos en las Big Tech para reparar el daño que están infligiendo con sus infraestructuras digitales? ¿Deberíamos confiar la administración del planeta a corporaciones como Amazon que, incluso cuando hacen promesas de neutralidad de carbono, continúan invirtiendo miles de millones de dólares en la industria de los combustibles fósiles?

La nube, como yo la he visto, ya está rota, ya se está rompiendo. No hay soluciones tecnológicas fáciles que puedan salvarnos, porque el problema al que nos enfrentamos no es un problema de ingeniería, sino cultural. Sufrimos de un déficit de imaginación porque el capitalismo nos ha condicionado a pensar en lo digital como inagotable e instantáneo, a pensar en nosotros mismos como consumidores en lugar de administradores, a pensar en la nube como un servicio en lugar de una comunidad.

Imagino tres caminos posibles para convertir la nube en algo más sostenible para las generaciones futuras.

1. Rompe la Gran Nube

Hubo un tiempo en que las regulaciones modestas podrían haber obstaculizado este desastre ecológico causado por la nube. Ese momento ha llegado y se ha ido en gran medida porque Big Tech ha consolidado suficiente influencia política y económica para asegurar la continuación de una esfera digital transnacional en gran medida desregulada. Fue solo después de que el público se dio cuenta del impacto ambiental de la nube que las empresas tecnológicas comenzaron a anunciar iniciativas ecológicas. Estas promesas, programas, "estudios" y otras propuestas de autorregulación han sofocado en gran medida la regulación radical de los centros de datos. Donde los gobiernos federales o nacionales han fallado en detener las expansiones de los centros de datos, los gobiernos locales y los distritos electorales de base han tenido más éxito. Si bien las comunidades locales ganan, estos son contratiempos menores para Big Tech, que continúan comprando terrenos para construir centros de datos en otros lugares a un ritmo alarmante.

La nube, una red de infraestructuras en su mayoría de propiedad y operación privada, no debería estar exenta de regulación. De hecho, dada nuestra creciente dependencia de la infraestructura digital (especialmente durante la pandemia) y el encuadre de la "conectividad" como un derecho humano, la nube podría reformatearse como un servicio público, sujeto a la supervisión directa del gobierno. Confiamos en un puñado de empresas propietarias de centros de datos de hiperescala para que administren la mayoría de nuestros activos digitales. ¿Quizás un consorcio de gobiernos podría ser mejor cuidador? ¿Se puede dividir la nube en una red de nubes, grupos de infraestructura más pequeños que se pueden administrar a una escala más local?

2. Poner fin a la obsolescencia programada

Nos hemos acostumbrado tanto a la eficiencia, velocidad y confiabilidad de la nube que es imposible imaginar algo diferente. ¿Qué sucede si comenzamos a rechazar las lógicas de mercado que Big Tech nos ha inculcado? Tomemos, por ejemplo, la obsolescencia planificada, una característica integrada de nuestros dispositivos que asegura su reciclaje continuo a medida que la última versión más brillante debuta en el mercado. Si nadie compró el último iPhone o Google Pixel o la computadora portátil HP, este ciclo podría terminar, y la puerta giratoria de los desechos electrónicos tóxicos y las atrocidades contra los derechos humanos asociadas con la fabricación de productos electrónicos junto con él. Los diseñadores pueden diseñar para la durabilidad y la modularidad, un enfoque que permitiría reparaciones y actualizaciones a nivel de componentes en lugar de un reemplazo total. En los centros de datos, esto significaría diseñar servidores que sean más resistentes y reparables a nivel de componentes para minimizar el desperdicio electrónico.

3. Almacenamiento en frío

La nube, tal como la conocemos hoy, podría describirse como un sistema de almacenamiento de datos en caliente. Nuestro ecosistema de información metaboliza inmensas cantidades de energía y materiales para operar. La alternativa es un método de almacenamiento de datos que los humanos han utilizado durante milenios: el almacenamiento en frío. A diferencia del almacenamiento en caliente, el almacenamiento en frío no requiere aportes significativos de energía para mantener los datos. Los ejemplos de almacenamiento en frío en el mundo antiguo incluyen tablillas cuneiformes, grabadas en arcilla por los sumerios hace 5000 años, o el quipu, las computadoras de tela de las civilizaciones andinas, las cuales han sobrevivido notablemente hasta el presente. Esto habla de otra característica del almacenamiento en frío: su durabilidad muy superior. Una unidad de disco de estado sólido comienza a fallar en una década, mientras que los huesos del oráculo de la era de la dinastía Shang aún son legibles 4000 años después de su fabricación.

Sin embargo, el resurgimiento del almacenamiento en frío no implica necesariamente el final del almacenamiento en caliente, sino más bien la creación de un ecosistema de almacenamiento de datos más heterogéneo. Las tecnologías emergentes de almacenamiento en frío incluyen tabletas de cerámica, cristales de memoria 5D y ADN sintético. En lugar de mantener todos nuestros datos "en la nube" listos para acceder en todo momento y en cualquier lugar, los volúmenes seleccionados de imágenes, artículos, textos, publicaciones y tweets pueden archivarse en almacenamiento en frío. Este enfoque podría ser clave para resolver el problema inherente de preservar el patrimonio digital para las generaciones futuras y lidiar con los desechos digitales: datos basura que ocupan espacio en servidores que tienen poco valor o utilidad. El almacenamiento en frío también tiene el potencial de democratizar el almacenamiento de datos. El proyecto Grow-Your-Own-Cloud prevé un futuro en el que los datos podrían almacenarse en los tejidos vivos de las plantas, lo que permite a los usuarios ser sus propios administradores de datos (o jardineros).

Las tecnologías por sí solas no nos salvarán. Nuestras expectativas culturales deben cambiar hacia la sostenibilidad y alejarse de los excesos del capitalismo desbocado. Los tecnólogos que están detrás de estas tecnologías están desarrollando formas de cambiar elementos dentro y fuera del almacenamiento en frío o en caliente, pero esto también implicaría un cambio cultural, ya que una nube forjada a partir de ADN, cerámica o cristales de cuarzo podría no ser tan rápida o sin fricciones como la uno que nos hemos vuelto tan condicionados a esperar.




Fuente: wired

Compartir: Ícono facebook Ícono linkedin
Mundo Ekos
¡Regístrate!
y recibe contenido PREMIUM
SUSCRÍBETE